Янтарь в истории культуры

Янтарь наравне с кремнем и нефритом явился одним из первых каменных материалов, привлекших внимание первобытного человека. Пятью или шестью тысячами лет датируются те амулеты, бусинки, пуговицы и мало понятные изделия, которые найдены в погребеньях каменного века как самых ранних эпох, так и особенно более позднего периода обработки камня. За две тысячи лет до н. э., когда бронза являлась основным металлом первобытной техники, янтарь играл сравнительно меньшую роль в средней и южной Европе; однако как предмет товарообмена он вывозился в большом количестве на юг, расходясь по странам Ближнего Востока. За несколько столетий до нашей эры янтарь упоминается ; как единственный самоцвет в «Одиссее» Гомера. При раскопках древних Микен археолог Шлиман нашел сотни янтарных бусин, происхождение которых из Прибалтики было доказано химическими исследованиями.
Но особое развитие получило применение янтаря в период расцвета императорского Рима. В археологических раскопках мы встречаем самые разнообразные изделия из янтаря, причем самыми ценными были ожерелья из кусков, обточенных в разные формы. В царствование Нерона (в 50-х годах н. э.) господствовала мода на янтарь. Различные предметы роскоши вытачивались из янтаря, который не только являлся излюбленным камнем по своему золотистому блеску, но и окрашивался в разные оттенки. Нерон посылал своих торговцев на север, в страну «герма-нов», за балтийским янтарем. Увлечение этим камнем объяснялось не только его красотой, — оно связано было и с суеверными представлениями о способности янтаря излечивать болезни. Ценность этого камня доходила до того, что, по рассказам Плиния, маленькая фигурка из янтаря расценивалась выше стоимости раба.
Все это толкало к отысканию путей для получения большего количества янтаря из далеких северных стран. Янтарь можно было обменивать на золото, медь или бронзу; с ним была тесно связана торговля оловом и солью.
Еще в железный век наметилось несколько путей, по которым янтарь шел на восток. Самым древним был путь от Балтийского моря по Висле через нынешние города Торн (Торунь), Бромберг, Калиш, до устья Дуная и древних пограничных крепостей Римской империи.
Позднее были проложены другие пути, причем одно время широко использовалось юго-восточное направление через Русь до Понта Евксинского (т. е. Черного моря), где у устья Днепра процветала оживленная торговля с Грецией. Другой путь вел из Польши через Мазурские болота на Москву.
На торговых путях между Балтикой и Римом передатчиками были готы и славянские народы, жившие по Неману и Днепру.
Неизвестно, добывался ли янтарь в те далекие времена и на Руси, но нет никакого сомнения, что проложенные через Русь торговые пути знакомили население с этим камнем; жители прибрежных районов Черного моря пользовались янтарем как денежной единицей при продаже соли. Большую роль играл янтарь и в средние века. От этой суеверной и мистической эпохи мы получили занимательные описания лечебного значения янтаря в борьбе с различными болезнями.
В XVI и XVII вв. янтарь наравне со слоновой костью сделался излюбленным материалом для самых тонких резных изделий. Не будем описывать эти замечательные вещи редкой красоты: вырезанные Мадонны, данцигские корсарные корабли (работы XVI в.), прекрасную флейту, сделанную для Фридриха II, и роскошные рамы для больших зеркал французского двора. Техника обработки янтаря в XVII и XVIII вв. достигла исключительной высоты, при которой умело использовались форма камня и его окраска для воплощения художественных образов.
К сожалению, в XIX в. улучшение техники шло одновременно с понижением художественного вкуса. В XX в. применение янтаря приобрело утилитарный характер; из него стали вырабатывать мундштуки для папирос и сигар, он шел в больших количествах на Восток для изготовления молитвенных четок.
На магометанском Востоке (Индия и Египет) янтарь стал применяться как украшение для невест. Вера в его лечебные свойства держалась веками и в дореволюционной России, в дворянских кругах, господствовала привычка одевать на мамок и нянек янтарные ожерелья, как приносящие здоровье и силу младенцу. В XX в. месторождения янтаря постановлением германского правительства были сделаны государственной собственностью. Вместо пловцов-одиночек, ловивших янтарь в глубинах моря, или подземных добыч старых фирм, с 1912 г. на берегах Прибалтики создалось крупное предприятие, которое добывало ежегодно до 500 т этого камня из обширных, правильно ведущихся открытых разработок. Все сырье находило свое применение в этом хозяйстве: лучшие сорта янтаря шли для художественных изделий и особенно для ожерелий, причем куски с включениями насекомых использовались для брошек или панделоков; менее чистые сорта после механического разделения и тщательной сортировки шли на химические фабрики. Из одних отбросов получался оплавленный янтарь 25 различных сортов; из наименее ценных отходов получались: янтарные масла, лак, янтарная кислота, ряд ценнейших продуктов фармацевтической и медицинской промышленности. В последние годы появились многочисленные подделки янтаря из целлулоида, природных смол (копал) или искусственных продуктов (галалит), которые по своей прочности, окраске и чистоте почти не уступают настоящему янтарю. Очевидец писал про янтарный промысел в Прибалтике: «Янтаря здесь было так много, что население в свободное время ходило за янтарем, как по грибы».